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Lac de Sainte-Croix

Retenue de barrage aux portes des gorges du Verdon, le lac de Sainte-Croix est bordé par les villages de Sainte-Croix-du-Verdon, Bauduen et Les Salles-sur-Verdon. Haut lieu du tourisme, le lac constitue aussi un espace naturel extraordinairement préservé. L’usage des véhicules à moteur est interdit sur ses eaux.

L’histoire du lac de Sainte-Croix remonte au début du 20e siècle : lorsque Georges Clémenceau effectua une randonnée à dos d’âne le long du Verdon en 1908, l’aménagement du cours d’eau et la construction de barrages en des points cruciaux étaient déjà à l’ordre du jour. L’idée de noyer la vallée des Salles resta cependant longtemps au stade de projet. Elle se concrétisa à partir de 1962. La création du lac devait d’abord faire disparaître les trois villages des Salles (situé au creux de la vallée), de Bauduen et de Sainte-Croix (situés plus haut). La hauteur de eaux et l’étendue du lac de retenue furent revues à la baisse, en partie du fait de la résistance forte des habitants concernés.

Le barrage hydroélectrique d’une hauteur de 95 m fut construit sur le cours du Verdon à partir de 1971. Sa mise en eau en 1973 noya la vallée des Salles, et avec elle le petit village des Salles-sur-Verdon. Le lac de retenue ainsi créé, appelé lac de Sainte-Croix, est d’une superficie de 2180 hectares.

Le village des Salles-sur-Verdon, évacué, détruit puis englouti par les eaux du lac de retenue, fut reconstruit à une altitude supérieure à l’ancienne de 60 m. En souvenir du village historique englouti, furent conservées et réutilisées les cloches de l’ancienne église, la fontaine de la place du village et quelques pierres issues des trois anciens lavoirs.

Avec ses deux milliers d’hectares d’eau émeraude au cœur du parc naturel régional du Verdon, le lac de Sainte-Croix est aujourd’hui un atout touristique de poids pour les environs. Porte d’entrée sur le sublime canyon des gorges du Verdon, le lac est à la croisée de territoires et d’espaces naturels prestigieux, entre le plateau calcaire du Plan de Canjuers et le plateau de Valensole célèbre pour ses champs de lavande à perte de vue.

Au cœur de ce cadre naturel d’exception et de ces paysages contrastés, le lac de Sainte-Croix est un formidable lieu de rendez-vous pour les loisirs de plein air et la détente en famille. Les trois villages de Salles-sur-Verdon, Sainte-Croix et Bauduen disposent de plages aménagées qui invitent au farniente et à la baignade. Le pourtour du lac recèle également de nombreuses petites plages sauvages et secrètes où trouver la tranquillité. Si les bateaux à moteurs thermiques sont interdits sur l’ensemble du lac de Sainte-Croix, il est en revanche possible de se balader sur l’eau à bord d’un bateau électrique, d’une barque, d’un canoé ou encore d’un pédalo. Les trois villages des rives du lac sont équipés de centres nautiques qui proposent une large offre de loisirs. Des stages et cours de voile ou de planche à voile y sont notamment dispensés pour tous les niveaux.

Le lac de Sainte-Croix est entouré de sites naturels et historiques majeurs du Var et des Alpes-de-Haute-Provence. L’étendue d’eau émeraude est dominée par la silhouette massive du château d’Aiguines dont les jardins en terrasse descendent vers le lac. Le site est le point de départ de la route de la corniche, itinéraire vertigineux qui surplombe le sublime canyon des gorges du Verdon. Parmi les autres sites à découvrir autour du lac figurent l’écomusée de la Maison des gorges du Verdon et le musée de la Préhistoire de Quinson. Au sud de la retenue s’étendent les champs de lavandin du plateau de Valensole, fleuris de la mi-juin à la mi-août. Les moulins à vents du village de Régusse, fêtés chaque week-end d’août, valent également une visite.